Lorsque Sid Kouider s'est présenté à Slush, la vitrine annuelle des startups à Helsinki, portant une casquette Ascot et un appareil qui, selon lui, inaugurerait une nouvelle ère de contrôle technologique de l'esprit, personne ne pensait qu'il était fou. Non, il rejoignait simplement la longue lignée d'entrepreneurs (voir: Elon Musk, Mark Zuckerberg) qui croient que nous gérerons un jour nos machines avec nos pensées.

La quête pour fusionner l'esprit et la machine remonte au moins aux années 1970, lorsque les scientifiques ont commencé, pour de bon, à percer le crâne des gens et à implanter les premières interfaces cerveau-ordinateur – des électrodes qui traduisent l'activité des cellules cérébrales en données. Aujourd'hui, les BCI peuvent réguler les tremblements de la maladie de Parkinson et restaurer certains mouvements de base chez les personnes paralysées. Mais ils sont toujours implantés chirurgicalement et encore assez expérimentaux. Même ainsi, les goûts de Musk envisagent déjà un avenir où nous allons tout ont des puces dans notre cerveau, et elles remplaceront notre besoin de claviers, souris, écrans tactiles, joysticks, volants, et plus encore.

Bien sûr, cela n'arrivera pas de si tôt. Les mystères de l'esprit restent vastes et l'implantation de matériel dans des cerveaux sains – eh bien, oubliez cela, au moins jusqu'à ce que la FDA le juge sûr (à des années-lumière). En attendant, une vague d'entreprises parie sur la mise à disposition de Mind Control Lite avec une interface neuronale qui ne nécessite aucune intervention chirurgicale.

C’est là que Kouider entre en jeu. Sa startup, NextMind, crée une interface neuronale non invasive qui se trouve à l’arrière de la tête et traduit les ondes cérébrales en données pouvant être utilisées pour contrôler des logiciels compatibles. La vision de Kouider commence par des tâches simples (envoyer des SMS avec une pensée; appeler une photo spécifique dans votre pellicule avec des pensées qui passent) et se termine quelque part près de la science-fiction (contrôler tous les appareils de notre monde, comme le sorcier dans Fantaisie). "C'est réel", a-t-il dit sur scène à Slush, "et les possibilités sont infinies."

Suivre la voie non chirurgicale s'accompagne de certains compromis, à savoir toute la peau et les os entre votre cerveau détrempé et tout appareil qui essaie de lire les signaux neuronaux qu'il émet. D'un autre côté, c'est moins cher, c'est plus sûr et il est beaucoup plus facile d'itérer ou de pousser les mises à jour logicielles lorsque vous n'avez pas besoin d'ouvrir la tête de quelqu'un. Et malgré toutes les promesses des BCI, les gens doivent d'abord voir que ce genre de choses peut être utile. Pour cela, des appareils comme NextMind font l'affaire.

J'ai eu la chance d'essayer l'appareil NextMind lors d'une démo en décembre, quelques semaines après que Kouider ait prononcé son discours sur Slush. Il avait pris un vol de Paris à San Francisco et transportait l'appareil nonchalamment dans son sac. Il pèse 60 grammes, à peu près autant qu'un kiwi, et ressemble à un chasseur TIE aplati.

L'appareil NextMind est essentiellement un électroencéphalogramme habillé, ou EEG, qui est utilisé pour enregistrer l'activité électrique dans le cerveau. Ce n'est pas si différent des outils que Kouider utilisait en tant que professeur de neurosciences avant d'exécuter NextMind. Son laboratoire, à Paris, était spécialisé dans les études de conscience. En milieu hospitalier, les EEG nécessitent souvent l'utilisation de gel et d'une certaine préparation cutanée, mais récemment des chercheurs ont développé des électrodes sèches fonctionnelles qui ne nécessitent qu'un contact avec le crâne. L'appareil NextMind les utilise, ainsi qu'un matériau propriétaire qui, selon Kouider, est «très sensible aux signaux électriques». (Il ne me dirait pas quel est exactement le matériau.)

Kouider a placé l'appareil sur ma tête; il est livré avec de petites dents en forme de peigne qui brossent les cheveux pour maintenir l'appareil en place, juste à l'arrière du crâne. (Kouider, qui est chauve, le porte clipsé à l'arrière de son chapeau.) Là, les électrodes de l'appareil sont bien positionnées pour enregistrer l'activité du cortex visuel, une petite zone à l'arrière du cerveau. Il traduit ensuite les signaux en données numériques, les traite sur l'ordinateur, utilise un algorithme d'apprentissage automatique pour les déchiffrer et traduit ces signaux en commandes.