Un jour ou deux, un courrier médical livrera un refroidisseur en polystyrène aux bureaux d'AbCellera, une entreprise de biotechnologie dont le siège social est situé au centre-ville de Vancouver, en Colombie-Britannique. À l'intérieur de la boîte, emballée dans de la glace carbonique, se trouvera une fiole de sang préparée par des chercheurs des National Institutes of Health des États-Unis, qui l'ont prélevée sur un patient infecté par le coronavirus Covid-19.

L'échantillon de sang sera prélevé au laboratoire d'AbCellera et placé dans une puce microfluidique de la taille d'une carte de crédit qui isolera des millions de globules blancs et les placera chacun dans une minuscule chambre. Ensuite, l'appareil enregistrera des images de chaque cellule toutes les heures, en recherchant les anticorps que chacun produit pour lutter contre le coronavirus.

«Nous pouvons vérifier chaque cellule dans les heures qui suivent sa sortie du patient», explique Carl Hansen, PDG d'AbCellera. «Désormais, avec un seul échantillon de patients, nous pouvons générer 400 anticorps en une seule journée de dépistage.»

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Les anticorps sont des protéines que le système immunitaire crée pour éliminer les virus et autres objets étrangers du corps. Les vaccins agissent en stimulant le système immunitaire de l'organisme pour produire des anticorps contre un virus envahissant. Cette immunité demeure si le virus attaque à nouveau à l'avenir. Les vaccins offrent une protection pendant des années, mais ils prennent également beaucoup de temps à se développer. Actuellement, aucun vaccin ne peut être utilisé contre le virus à l'origine de Covid-19, bien que des sociétés pharmaceutiques comme Johnson & Johnson et Moderna, basée à Cambridge, travaillent à leur développement. Les chercheurs étudient donc plutôt si une perfusion d'anticorps seule peut être utilisée comme traitement de courte durée, mais immédiatement disponible, pour protéger les médecins et le personnel hospitalier, ainsi que les membres de la famille des patients infectés qui en ont besoin immédiatement.

L’agence de projets de recherche avancée pour la défense du Pentagone, ou Darpa, a lancé il y a deux ans son programme de plateforme de prévention des pandémies dans le but d’isoler et de reproduire des anticorps dirigés contre de nouveaux virus mortels en 60 jours. Il a recruté des chercheurs des écoles de médecine Duke et Vanderbilt, ainsi que AbCellera et le géant pharmaceutique AstraZeneca.

En prévision d'une épidémie comme le coronavirus qui frappe actuellement la Chine, les scientifiques du programme ont effectué des tests utilisant des virus responsables du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) et du syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS). Les deux sont membres de la famille des coronavirus et étroitement liés à Covid-19.

Après avoir isolé ces anticorps, les chercheurs capturent ensuite leur code génétique, en l'utilisant comme modèle pour les produire en masse. Leur objectif est de créer un traitement par anticorps qui peut être injecté directement dans un patient, leur donnant un coup de pouce instantané contre le coronavirus envahissant.

«Nous allons prélever le sang du patient, identifier les anticorps et le faire très rapidement», a déclaré Amy Jenkins, responsable de programme au bureau des technologies biologiques de Darpa, qui soutient le travail d'AbCellera avec une subvention de 35 millions de dollars sur quatre ans. «Une fois les anticorps isolés, nous pouvons les rendre à des personnes qui ne sont pas encore malades. Il est similaire à un vaccin et préviendra l'infection. La différence est que les vaccins dureront longtemps. Notre approche est l'immunité immédiate et ne dure pas aussi longtemps. "

Si tout se passe bien, a déclaré Jenkins, la contre-mesure des anticorps durerait plusieurs mois plutôt que plusieurs années d'efficacité des vaccins. Cela dit, les chercheurs doivent encore tester l'innocuité et l'efficacité de cette protéine anticorps dans des essais cliniques sur des animaux et des humains.

Bien sûr, développer un traitement utilisant des anticorps n'est pas simple. Premièrement, un seul des 15 patients américains frappés par Covid-19 a jusqu'à présent accepté de donner du sang. (La Chine compte des milliers de patients infectés, mais les chercheurs américains n'ont pas pu obtenir leur sang pour la recherche ici.) Cela signifie qu'AbCellera est sur la liste d'attente pour obtenir quelques gouttes de cet échantillon précieux, ainsi que plusieurs autres sociétés et les établissements universitaires qui s'associent avec Darpa et le CDC pour développer des traitements. «Nous avons mobilisé notre équipe et nous nous mettons en place dès son arrivée», explique Ester Falconer, responsable de la recherche et du développement chez AbCellera. "Nous sommes impatients de partir."