Dans le monde entier, le nouveau coronavirus est officiellement une pandémie. Aux États-Unis, 44 États et Washington, DC, ont identifié des personnes infectées par le virus. La vague mondiale de Covid-19 est sur le point de s’écraser sur le pays – et le point faible de ce qui se passe ensuite est le personnel de santé du pays. Ou plutôt, la santé des agents de santé du pays.

Femme illustrée, bulle de dialogue, cellule virale

Qu'est-ce que le coronavirus?

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La collision de deux problèmes – le lent déploiement des tests pour le virus et la faible quantité de masques faciaux et d'autres équipements de protection – n'a pas permis aux responsables de l'hôpital de dire avec certitude combien d'infirmières, de médecins et d'autres employés auraient déjà été exposés. par contact avec les patients. Cela a conduit des centaines de travailleurs de la santé à être renvoyés chez eux pour des quarantaines au cas par cas, et à mettre l'accent sur les systèmes médicaux des États qui ont connu la première transmission communautaire, notamment à Washington, en Californie, au Massachusetts et à New York.

Les experts de la préparation et de la prévention des infections sont soucieux de maintenir un équilibre délicat: essayer de garantir la sécurité des travailleurs de la santé sans priver les hôpitaux de tant de travailleurs qu'ils ne peuvent pas soigner les patients qui se présentent à eux.

«Les hôpitaux manquent déjà de personnel et nous traversons une saison grippale sévère», explique Saskia Popescu, épidémiologiste et spécialiste de la prévention des infections à HonorHealth à Phoenix. "Nous devons être pratiques sur ce que nous pouvons et ne pouvons pas faire."

Personne ne prend cela à la légère. Lors de la dernière épidémie mondiale de coronavirus, causée par le virus du SRAS en 2003, 21 pour cent des victimes étaient des professionnels de la santé. Avant que la maladie ne soit reconnue, un patient l'a amenée de Hong Kong à Hanoi. Réalisant qu'il se propageait, le personnel d'un hôpital là-bas a transféré les patients qui n'avaient pas le SRAS, puis s'est enfermé à l'intérieur de l'hôpital avec les personnes infectées. Ils ne sont pas sortis pendant trois semaines; au cours de cette période, cinq travailleurs de la santé sont morts.

Cette semaine encore, le Berkshire Medical Center, un hôpital de 300 lits dans l’ouest du Massachusetts, a été contraint de renvoyer chez lui plus de 50 de ses 800 infirmières après avoir été exposées au premier patient de l’hôpital Covid-19. Cette personne est arrivée avec des symptômes respiratoires mais n'avait voyagé nulle part dans les Centers for Disease Control and Prevention répertoriés comme risqués, et donc une première demande au laboratoire de santé publique de l'État pour tester le patient pour le virus a été refusée pour ne pas respecter les directives du CDC. Cela a conduit la personne à être traitée comme n'importe quel autre patient, en utilisant des précautions standard mais pas exceptionnelles, jusqu'à ce que les demandes ultérieures passent un test.

De même, l’exposition au premier cas non reconnu de Covid-19 dans l’Oregon a entraîné la mise en quarantaine à domicile de dizaines de membres des services des urgences du Kaiser Permanente Westside Medical Center à Hillsboro. Et les responsables de la santé UC Davis m'a dit le 5 mars, l'exposition à un patient Covid-19 non diagnostiqué nécessitait l'envoi de 89 employés à la maison pour quarantaine et surveillance. (Ce patient avait déjà été vu dans un plus petit hôpital, NorthBay VacaValley, entraînant la mise en quarantaine de 100 autres travailleurs de la santé.)

Ces agents de santé sont renvoyés chez eux parce que les directives strictes du CDC en matière de tests et la faible disponibilité des kits eux-mêmes signifient qu'ils ne peuvent pas non plus être testés. Sans test, et avec les recherches de Covid-19 qui commencent à peine, il n'y a aucun moyen de savoir si cette décision les empêchera de propager une maladie grave – ou les obligera à passer 14 jours en vacances non désirées dans une institution qui en a vraiment besoin.

L'alternative au risque de perte du personnel hospitalier, peut-être évitable, consiste à placer les patients et les travailleurs qui les traitent dans un équipement de prévention des infections. Mais cela aussi est un triage difficile, car la plupart des masques et des robes viennent de Chine et d'Inde, et les approvisionnements manquent. Les hôpitaux devraient-ils utiliser l'équipement maintenant, peut-être inutilement? Ou l'utiliser de manière sélective et risquer de perdre un agent de santé à la place?

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Dans de nombreux hôpitaux en ce moment, la valeur par défaut est de masquer toutes les personnes suspectées. En hiver, avec la grippe et le rhume ordinaires, cela fait beaucoup de monde. «Quiconque a un rhume ou ce qui pourrait être une infection streptococcique, toute personne présentant des symptômes respiratoires», explique Eli Perencevich, médecin spécialiste des maladies infectieuses et professeur à l'Université de l'Iowa Carver College of Medicine et à l'Iowa City Veterans Administration. «Comme nous ne pouvons pas les tester, nous devons les isoler, en prenant des précautions contre les gouttelettes: masque, lunettes, blouses, gants. Tout le monde est infecté jusqu'à preuve du contraire. »