Alors que l'enquête sur l'accident d'hélicoptère qui a tué la star du basket-ball Kobe Bryant et huit autres personnes dimanche matin ne fait que commencer, l'attention portera probablement sur le brouillard qui a limité la visibilité dans la région de Los Angeles. En route du comté d'Orange à l'académie de basket-ball pour jeunes de Bryant à Thousand Oaks, le pilote Ara Zobayan a été autorisé par le contrôle de la circulation aérienne à voler malgré une visibilité limitée. Après environ 40 minutes dans les airs, le Sikorsky S-76B a chuté brutalement et s'est écrasé sur une colline à Calabasas, tuant tout le monde à bord.

Pour utiliser le jargon, Zobayan fonctionnait selon ce que la Federal Aviation Administration appelle des «règles de vol à vue spéciales». La plupart du temps, les pilotes d'hélicoptère volent selon les règles de vol à vue, naviguant et restant à niveau en observant leur environnement. Par mauvais temps, ceux qui ont la certification appropriée peuvent voler selon les règles de vol aux instruments, en s'appuyant sur leur altimètre, indicateur de vitesse et autres outils de tableau de bord.

Restez informé grâce à notre newsletter Transport. Inscrivez-vous ici!

Les règles de vol à vue spéciales mélangent les deux: si vous traversez une zone appliquant les règles aux instruments, mais que vous vous dirigez vers une zone sous les règles visuelles, vous pouvez demander de continuer à voler selon les règles visuelles, tant que vous restez à l'écart des nuages. Il est assez courant, mais uniquement autorisé pour les pilotes certifiés de voler selon les règles de vol aux instruments, dans des hélicoptères avec les instruments nécessaires. Les pilotes utilisent parfois les règles de vol à vue spéciales pour éviter d'avoir à déposer des plans détaillés avant le décollage, requis sur les vols sous contrôle aux instruments.

La visibilité est vitale pour les hélicoptères, en partie parce qu'ils passent plus de temps que les avions à voilure fixe à des altitudes relativement basses. Les pilotes ont accès à des graphiques détaillés montrant l'emplacement des lignes électriques, des terrains vallonnés et d'autres obstacles, dont la plupart sont disponibles sur des tablettes portables. Mais dans des conditions de vol aux instruments, ils ne les utiliseraient pas pour naviguer instantanément, explique Dave Whitcomb, ancien pilote d’hélicoptère commercial. Au lieu de cela, ils s’assureraient de voler bien au-dessus de tout danger.

L'hélicoptère Sikorsky S-76B transportant Kobe Bryant, sa fille de 13 ans et sept autres personnes s'est écrasé sur une colline à Calabasas, en Californie, tuant tous à bord.

Photographie: Bauer-Griffin / Getty Images

Voler sans voir le sol ou d'autres points de repère peut rapidement devenir dangereux, explique Whitcomb, car les hélicoptères ne sont pas intrinsèquement stables. Rester au même niveau et maintenir le cap exige de travailler quatre contrôles à la fois, en utilisant vos mains et vos pieds, et de garder une trace de la façon dont chaque entrée affecte toutes les autres. Si vous perdez de vue l'endroit où vous vous trouvez et que vous n'utilisez pas correctement vos instruments, vous ne vous rendrez peut-être pas compte que vous tournez, ou que vous laissez tomber, ou même à l'envers. "Vous serez désorienté en quelques secondes", explique Whitcomb.