Si vous voulez contempler l'avenir infernal de l'existence humaine sur Terre, regardez en Australie. D'énormes feux de brousse ont incendié 14,5 millions d'acres depuis septembre, tuant au moins 18. De vastes panaches de fumée se déversent dans les grandes villes de la côte est, imposant un grave danger pour la santé respiratoire à des millions de personnes. Et la saison des incendies en Australie ne fait que commencer.

Pour les Californiens, les scènes sont familières. La même cabale de facteurs, y compris le changement climatique et la gestion des terres, conspire pour produire de plus grands incendies de forêt qui consomment plus de terres et tuent plus de personnes. Nous sommes entrés dans l'ère des braises – pensez-y comme une ère glaciaire, mais avec des flammes, ce que l'historien du feu Stephen Pyne appelle le Pyrocène.

En Australie et en Californie, un monde plus chaud signifie une végétation plus sèche, qui brûle plus facilement. L'Australie flambe également sous une grave sécheresse, couplée à une vague de chaleur brutale – à la mi-décembre, le pays a connu son jour le plus chaud jamais enregistré, une température maximale moyenne de 107,4 degrés Fahrenheit. Comme en Californie, les vents violents peuvent déclencher une simple étincelle dans un feu de forêt si massif qu'il crée son propre climat. Et tout comme les flammes qui se déplaçaient rapidement ont englouti le paradis en 2018, les incendies se déplacent si rapidement qu'ils envahissent des villes australiennes entières.

«C'est sans précédent», explique le pompier David Bowman de l'Université de Tasmanie. «C'est arrivé pire sans précédent – c'est une catastrophe. "Les incendies en Australie déchirent des paysages qu'ils ne devraient pas traverser. Les plantations de bananes, par exemple, devraient être remplies de plantes vertes luxuriantes et résistantes au feu, mais elles aussi s'enflamment. «Nous constatons des incendies dans des paysages ruraux qui se comportent de manière très préoccupante», explique Bowman. «Déplacement très rapide, écrasant. Quand vous parlez d'évacuer des villes rurales, c'est juste effrayant. »

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En Australie comme en Californie, le changement climatique a augmenté la probabilité des incendies, mais des décennies d'erreurs de politique locale ont amplifié leur danger. Pendant des millénaires, les peuples indigènes des deux endroits ont maintenu une relation saine avec le feu, comprenant la valeur de déclencher des incendies afin de réinitialiser les écosystèmes, comme l'ont fait les feux de forêt depuis qu'ils ont brûlé pour la première fois sur Terre. Si vous laissez des flammes plus petites brûler, elles détruisent les broussailles qui pourraient autrement s'accumuler et alimenter un feu de forêt incontrôlable.

Lorsque les Britanniques sont arrivés en Australie, ils ont amené avec eux une politique de tolérance zéro contre le feu: éteignez immédiatement les incendies de forêt. Après la Seconde Guerre mondiale, cependant, les décideurs australiens ont commencé à se révolter. S'inspirant des politiques autochtones sur les incendies ainsi que des Australiens ruraux, ils ont mis en œuvre un programme à grande échelle de brûlures contrôlées.

«Ils voulaient lui donner une certaine rigueur scientifique et une certaine discipline bureaucratique, et c'était vraiment une percée majeure», explique Pyne. «Et cela a été considéré comme une sorte de réussite nationaliste – ils n'allaient plus suivre le modèle britannique.» Les États-Unis, qui avaient également souscrit au modèle britannique de tolérance zéro, ont rapidement emboîté le pas. (La Californie ne fait pas autant de brûlages contrôlés qu'elle le devrait, mais le sud-est des États-Unis le fait assez bien.)

Mais vint ensuite une tension en Australie entre les forestiers pro-incendie et les écologistes urbains qui déploraient le potentiel destructeur du feu, en particulier pour la faune. "Il y a aussi toujours une profonde suspicion de feu qui sort de la tradition britannique, donc ils trouvent toujours des moyens de prévenir les brûlures", explique Pyne. Le carburant s'accumule, puis une sécheresse intense ouvre la voie à des incendies de forêt suralimentés. Mais encore une fois, la végétation est si sèche et les vents si violents que même les plantations luxuriantes et entretenues s'enflamment.

Les liens entre l'Australie et la Californie ne se limitent pas aux conditions sur le terrain. Parce qu'ils sont dans des hémisphères différents, ils ont historiquement eu des saisons de feu opposées – l'été en Australie est l'hiver en Californie, et vice versa. Ainsi, avec une sorte de programme d'échange, les pompiers de l'une ou l'autre région pourraient traverser le Pacifique pour aider à combattre les incendies saisonniers. Mais le changement climatique complique cette relation, car les saisons des incendies en Australie et en Californie s'allongent et se chevauchent maintenant. En effet, au moment où les incendies australiens commençaient cette année, la Californie subissait ses pires incendies de forêt dans l’ensemble de l’État.