Les concurrents accusent depuis longtemps le géant chinois des télécommunications Huawei d'espionnage d'entreprise. Maintenant, la société fait face à des accusations fédérales américaines pour ce que les procureurs appellent un complot de plusieurs décennies pour voler des secrets commerciaux.

Jeudi, le ministère de la Justice a déposé un acte d'accusation de 16 chefs d'accusation contre Huawei qui incluait des accusations en vertu de la loi sur les organisations de racket influencées et corrompues (RICO). L'acte d'accusation allègue que, dès 2000, Huawei a volé des secrets commerciaux à au moins six sociétés américaines. Les sociétés ne sont pas nommées, mais les procès antérieurs de Cisco et Motorola contre la société chinoise se reflètent dans l'acte d'accusation.

Le nouveau dossier contient des accusations d'un acte d'accusation antérieur, publié l'année dernière, alléguant que Huawei a induit en erreur ses partenaires bancaires au sujet des violations des sanctions américaines contre l'Iran et que la société a volé des secrets commerciaux à T-Mobile. La directrice financière de Huawei, Meng Wanzhou, la fille du fondateur de l'entreprise, Ren Zhengfei, a été arrêtée au Canada pour ces accusations fin 2018. Elle est toujours au Canada en résidence surveillée alors qu'elle lutte contre l'extradition vers les États-Unis. Le nouvel acte d'accusation allègue qu'en plus de l'Iran, Huawei a vendu du matériel à la Corée du Nord.

Huawei n'a pas répondu à une demande de commentaire, mais a déclaré au Wall Street Journal que l'acte d'accusation "faisait partie de la tentative du ministère de la Justice de nuire irrévocablement à la réputation de Huawei et à ses activités pour des raisons liées à la concurrence plutôt qu'à l'application de la loi".

Quant à l'accusation RICO, "" l'entreprise de racket "que le gouvernement a accusée aujourd'hui n'est rien de plus qu'un reconditionnement artificiel d'une poignée d'allégations civiles qui ont presque 20 ans", a déclaré la société.

En utilisant la loi RICO, le DOJ allègue que Huawei n'a pas seulement commis un ou plusieurs crimes, mais a essentiellement exploité une entreprise criminelle en cours, explique Joshua Rich, associé et avocat général du cabinet d'avocats McDonnell Boehnen Hulbert basé à Chicago. & Berghoff.

L'acte d'accusation précédent constituait déjà une menace importante pour Huawei. S'il était reconnu coupable d'avoir fraudé des banques pour dissimuler ses relations avec l'Iran, Huawei pourrait être exclu du système financier américain, ce qui compliquerait considérablement la tâche de l'entreprise pour faire des affaires dans le monde entier. Les accusations RICO donnent aux procureurs une autre façon de bloquer Huawei des banques américaines s'il n'est pas condamné pour fraude. "Ce n'est pas seulement une escalade, mais un doublement", a déclaré Jacob S. Frenkel, un ancien procureur fédéral qui est maintenant un avocat chargé des enquêtes et de l'application des lois sur les valeurs mobilières pour Dickinson Wright.

Frenkel dit que Huawei tentera très probablement de négocier un accord de plaidoyer pour éviter les conséquences les plus extrêmes. Les nouvelles charges donneront au gouvernement américain plus de poids dans ces négociations.

L'acte d'accusation fait suite à la signature, le mois dernier, d'un accord commercial "de première phase" avec la Chine. Le président Trump avait précédemment évoqué la possibilité d'intervenir dans l'affaire contre Meng dans le cadre des négociations commerciales avec la Chine.

Les plaintes concernant le vol présumé de la propriété intellectuelle de Huawei ne sont pas nouvelles. Cisco a poursuivi Huawei en 2003 pour des allégations selon lesquelles la société chinoise avait non seulement copié le code source des produits Cisco, mais même copié le texte des manuels d'utilisation. Les sociétés se sont installées à l'amiable. Motorola a fait de même, qui a poursuivi Huawei en 2010, alléguant que la société chinoise avait sciemment reçu des secrets commerciaux de Motorola.

Les allégations précédentes contre Huawei provenaient d'un ancien employé de la défunte entreprise canadienne d'équipement de télécommunications Nortel. Brian Shields, ancien conseiller principal de Nortel pour la sécurité des systèmes, a déclaré à la CBC en 2012 que des pirates informatiques travaillant pour Huawei avaient volé des mots de passe à des dirigeants de Nortel, donnant à Huawei accès aux secrets commerciaux de l'entreprise, dans une opération datant d'au moins 2000. (Ces allégations ne font pas partie de l'acte d'accusation.)