En y repensant, 2019 a été l'année de la déclaration de «l'urgence climatique», et bien que de nombreux pays aient répondu à l'appel, le mouvement pour éteindre l'incendie a été, à bien des égards, dirigé par les villes. Plus de 1 200 gouvernements locaux dans le monde ont désormais signé la Déclaration d'urgence climatique. Et en octobre, nombre des maires les plus influents du monde ont annoncé leur soutien à un Green New Deal mondial. Ces maires sont membres de C40, un réseau de 94 grandes villes – Paris, Los Angeles, Shanghai, Lagos, pour n'en nommer que quelques-unes – déterminées à atteindre les objectifs de l'Accord de Paris de limiter le réchauffement climatique à 1,5 degrés Celsius au-dessus des niveaux préindustriels et de réduire les émissions mondiales de gaz à effet de serre de 50% d'ici 2030.

Cette déclaration ne fait pas que réaffirmer les efforts de ces villes pour lutter contre le changement climatique. Il a placé la justice sociale et économique au cœur de ces travaux, s'engageant à aider à réduire la pauvreté et appelant à une transition inclusive et «juste» pour les populations les plus touchées par le changement climatique.

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Il s'agissait d'une déclaration non contraignante, mais reflétant néanmoins un profond changement dans le récit urbain autour du changement climatique qui ne considère plus la durabilité environnementale comme déconnectée des droits de l'homme. «Les maires des 94 villes les plus influentes du monde voient de plus en plus les problèmes de climat et d'équité comme liés», explique David Miller, directeur de l'Amérique du Nord pour C40. Bien que l'action dépende dans une large mesure des politiques nationales, les villes peuvent faire beaucoup. en mettant en œuvre des mesures bas carbone, ils pourraient réduire les émissions urbaines dans les secteurs clés de près de 90% d'ici 2050, selon la Coalition for Urban Transitions.

Sur les 184 pays qui ont publié des objectifs climatiques liés à leur participation à l'Accord de Paris, seulement 20% ont été jugés suffisants pour atteindre l'objectif de 1,5 degré, selon un rapport du Fonds écologique universel. En revanche, les villes du C40 ont élaboré des plans d’action pour le climat qui sont aussi ambitieux, sinon plus, que les objectifs de l’accord. Copenhague s'efforce de devenir la première ville neutre en carbone au monde d'ici 2025. La ville de New York vise à réduire ses émissions de 80% au cours des 30 prochaines années. Toronto veut que tous les véhicules circulant dans les limites de sa ville utilisent une énergie à faible émission de carbone d'ici 2050.

"Nous avons passé, collectivement, beaucoup de temps à dire aux gens de quoi s'inquiéter, mais nous n'avons pas passé assez de temps à parler du genre de personnes que les futurs veulent."

David Miller, directeur de C40 Amérique du Nord

Après tout, les villes sont en première ligne du changement climatique. Ils sont responsables de 75% des émissions mondiales de carbone, et leurs dirigeants sont bien placés pour s'attaquer au problème, explique Leah Lazer, analyste de recherche à la Coalition for Urban Transitions, une initiative intersectorielle qui aide les gouvernements nationaux à progresser vers des villes durables. «Les gouvernements municipaux sont plus proches de leurs citoyens et de leur expérience et peuvent plus facilement exploiter le sentiment du public d'une manière qui peut être plus difficile pour les gouvernements nationaux», dit-elle. Ils peuvent également agir plus rapidement et innover sur l'atténuation du changement climatique à plus petite échelle.

Beaucoup de ces actions se concentrent sur le transport. Londres veut que ses taxis et ses véhicules en covoiturage soient exempts d'émissions d'ici 2033. Medellín pilote des zones zéro émission dans son centre-ville. Oslo s'efforce de rendre ses transports publics entièrement exempts d'émissions d'ici 2028. Seattle envisage de mettre en place une tarification de la congestion et New York va de l'avant avec son propre système de tarification routière.

Mais les maires du C40 ne se contentent pas d'objectifs ambitieux. Ils disent maintenant que la planification devrait prendre en compte la façon dont l'urbanisme et le climat se croisent avec le bien-être. Le président du groupe, le maire de Los Angeles, Eric Garcetti, a déclaré que les villes membres impliqueront désormais systématiquement les groupes de la société civile, les milieux d'affaires et les syndicats dans la planification du climat. Son plan de décarbonisation des ports de Los Angeles et de Long Beach reconnaît que les émissions des navires et des véhicules à moteur diesel affectent principalement les communautés de couleur à faible revenu à proximité, dont les résidents souffrent de taux plus élevés de cancer et de maladies respiratoires.