Cet automne, après des années d'abandon de vidéos impressionnantes de Spot le chien robot repoussant les humains brandissant des bâtons et ouvrant les portes à ses amis, Boston Dynamics a finalement annoncé que la machine arrivait sur le marché – pour quelques privilégiés, au moins . Les gens de BD seraient les premiers à vous dire qu’ils ne savent pas vraiment à quoi le robot hypnotiquement agile sera le meilleur. Des choses comme des patrouilles sur les chantiers, bien sûr. Mais Spot est tellement différent des robots qui l'ont précédé que les dirigeants de l'entreprise comptent en partie sur les clients pour démontrer comment la machine pourrait être utile.

Et maintenant, après quelques mois de travail, Spot commence à montrer comment il s'intégrera dans la population active. Les chercheurs de BD ont gardé un œil sur les quelque 75 Spots qui travaillent maintenant dans des endroits comme les entreprises de construction et les installations minières. (Oh, et l'un avec MythBuster Adam Savage pour l'année prochaine.) Ils voient des indices d'un nouveau type de coopération entre les humains et les machines, et même des machines et d'autres machines. Et à partir d'aujourd'hui, vous pouvez même personnaliser Spot à votre guise: le kit de développement logiciel est désormais accessible au public sur GitHub. Robot non inclus, cependant.

À titre d'exemple de la façon dont Spot peut aider, explique Michael Perry, vice-président du développement commercial chez BD, l'industrie minière emploie désormais des véhicules souterrains autonomes. Mais si quelque chose tourne mal, comme un dysfonctionnement d'un capteur ou si un camion est accroché sur un rocher, l'opération doit s'arrêter afin qu'un travailleur humain puisse résoudre le problème en toute sécurité. Mais avec Spot, les premiers adoptants ont trouvé, l'opérateur humain peut rester à une distance sûre, en voyant à travers les yeux de Spot. «C'est une sorte de saut cognitif intéressant pour commencer à penser aux robots qui réparent et s'occupent d'autres robots», explique Perry. "C'est un peu tiré par les cheveux et il sera intéressant de voir à quel point ces clients réussissent avec cette application, mais c'est certainement quelque chose qui m'a vraiment surpris." C'est l'ancien mantra de la robotique sale, dangereux et terne en action: les robots avancés comme Spot peuvent s'attaquer aux emplois que les humains ne peuvent pas. (Ou ne devrait pas, vraiment, sauf si vous aimez vous aventurer dans les mines pour sortir les véhicules autonomes des ennuis souterrains.)

Mais il reste beaucoup de choses que Spot ne peut pas faire. BD, par exemple, n'a pas encore déployé le bras qui permet au robot d'ouvrir des portes – cela viendra plus tard cette année – donc Spot ne peut pas résoudre un problème qu'il pourrait trouver avec un camion minier autonome. Et l'entreprise doit affronter la magie même qui l'a rendue célèbre. Une critique courante est qu'en viralisant des vidéos glissantes de leurs robots réalisant des exploits incroyables (un robot humanoïde faisant des backflips, n'importe qui?), Ils placent les attentes du public trop élevées. Il faut beaucoup de travail pour réussir ces astuces, et ce que vous ne voyez pas, ce sont les nombreuses fois où les robots échouent.

Les chercheurs et les dirigeants de BD ont donc dû s'asseoir avec chaque futur adoptant potentiel et discuter de leurs besoins et de ce que le robot peut et ne peut pas faire pour eux – ou s'ils ont même besoin d'une telle plate-forme avancée en premier lieu. «Nous essayons vraiment de travailler avec les clients et nos propres attentes internes pour nous assurer que nous ne nous attaquons pas à une tâche de détection qui, si vous venez d'installer un tas de caméras Nest, vous obtiendriez le même résultat», explique Perry.

Dans le même temps, BD essaie de faire de Spot une plate-forme flexible, afin que les premiers utilisateurs puissent adapter le robot à leurs besoins – pensez-y plus comme Android qu'iOS. C’est là que le SDK nouvellement téléchargeable entre en jeu, permettant aux opérateurs de programmer de nouveaux comportements. Par exemple, si Spot travaille sur un chantier de construction, un chef de projet peut souhaiter qu'il reconnaisse et photographie certains objets. Le SDK leur permet de connecter les caméras Spot à des modèles de vision par ordinateur fonctionnant à bord du robot ou dans le cloud. Une fois qu'ils ont tracé le chemin de Spot en le parcourant de manière à ce qu'il se souvienne de l'itinéraire, ils peuvent laisser Spot parcourir le site de manière autonome, faisant le travail d'un humain qui devrait se promener en faisant de même.